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자폐증이란 무엇인가?

        Autism Partnership 의 대표인 Ron Leaf 박사의 개요에서

        자폐증은 생후 3년 안에 나타나는 정상 발달 과정의 심한 장애이다. 이것은 언어, 사회성, 놀이, 인지, 사회성, 그리고 적응 능력에 손상을 주어서 나이가 들수록 또래 친구들에 비해 점점 더 뒤 떨어지게 만드는 요인이 된다. 원인은 밝혀지지 않았으나, 두뇌의 일정 부분에 신경조직의 변이와 같은 신체적인 요인이 있음이 입증되어 왔다.

        자폐 아이들은 정상 아이들이 보통 배우는 똑같은 방법으로 배우지 못 한다. 그들은 간단한 언어적 그리고 비언어적 의사소통을 이해하지 못 하는 듯싶고, 불균형적인 감각 입력으로 인해 혼돈을 겪으며 개인에 따라 정도 차이는 있지만 그들을 둘러싸고 있는 주변 세계와 주위 사람들로부터 고립되어 있다. 그들은 특정한 활동과 물건들에 고착되어 온통 마음을 뺏기고, 이것들은 놀이 발달에 지장을 준다. 그들은 다른 아이들에게 거의 관심을 보이지 않고, 따라서 관찰하고 따라하며 배우는 학습에 어려움을 겪는 경향이 있다.

        Autism Spectrum Disorder (자폐 스펙트럼 장애 )를 가진 또는 “Autistic(자폐증)”으로 진단받은 아이들이 일반적인 행동상의 결손(deficit behaviors예, 의사소통과 사회성 )과 과도한 자기 자극 행동 (excessive self-stimulatory behaviors) 들을 보일지라도 그들 사이에는 엄청난 정도의 차이가 있다. 예를 들어 많은 자폐 아이들이 언어의 이해와 사용에 제한을 갖고 있어도, 그들 가운데에는 복잡한 언어를 이해할 능력이 있고, 자신의 요구들, 심지어 자신의 의견을 표현할 수 있는 능력이 되는 아이들도 있다. 그들의 언어적 결핍은 문법의 어려움을 겪는 또는 로봇처럼 말하는 것일 가능성도 있다. 자폐 아이들은 또한 사회성 결핍에서도 다양한 차이를 보이고 있다. 어떤 아이들은 사회적 접촉을 일체 거부하는 반면에 어떤 아이들은 매우 사교적이기도 하다. 같은 또래 아이들에게는 관심이 없고 단지 어른들하고만 사교적일 수도 있다. 아니면 아이들에게 관심은 있지만 친교를 시작하기 힘들거나 교제를 (상호 작용을) 지속하기 힘든 아이들도 있다. 이와 비슷하게 자기 자극 행동에도 엄청난 정도의 차이가 있다. 물건들을 일렬로 정렬해 놓는 아이가 있는가 하면, 물건을 계속 두들기거나 또는 비디오테이프의 어느 한 부분만 계속 보는 아이가 있고 반면에 어떤 아이들은 같은 몸동작을 반복해서 보이기도 한다. 어떤 아이들은 주목할 만한 자기 자극 행동을 보이지 않지만 복잡하고 강박적인 규칙을 갖고 있을 가능성도 있다.

        자폐라는 장애의 독특성은 부모나 전문가들을 당혹스럽게 만들고 좌절시킬 수도 있다. 그러므로 오랜 경험이 있는 진단 전문 의로부터 좀 더 세분화된 복합적인 진단을 받을 필요가 있다.



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